Counter Strike jest sieciową grą zespołową – pojedynkiem drużyn terrorystów (TT – od „Terrorists”) i antyterrorystów (CT – Counter-terrorists). Każdy z graczy, niezależnie od przynależności zespołowej, posiada na starcie standardowy ekwipunek – pistolet (terrorysta strzela z Glocka 18, przeciwnik zaś z USP), dwa magazynki z zapasowymi nabojami, nóż oraz 800$ w gotówce. Wirtualny pieniądz jest wymienialny, na późniejszych etapach rozgrywki, na broń palną, naboje, granaty, kamizelkę kuloodporną, itp., zaś pula dolarów może ulec zmianie – na korzyść (w przypadku zabicia kogoś z ekipy przeciwnika), lub zmniejszeniu za zabicie zakładnika lub kogoś z własnej drużyny (jeżeli jest włączony tzw. friendly fire(FF) – przyjacielski ogień). Istnieje kilka trybów rozgrywki, które omówimy poniżej – za każdym razem cele obu zespołów są sprzeczne ze sobą, wzajemnie się wykluczając. Wygrana jednej z drużyn następuje po osiągnięciu wyznaczonego celu, bądź po unicestwieniu wszystkich przeciwników. Jeśli któryś z zespołów nie zrealizuje zadania przewidzianego programem rozgrywki, wygrywa załoga przeciwnika.